현대 사회는 초고속 유무선 인터넷, 스마트폰, 넷북 등 첨단 기술의 발달로 이제 더 이상 인터넷은 가상의 공간이 아닌 일상생활의 영역으로 확고히 자리잡게 되었습니다. 그러나 그만큼 인터넷에 따른 부작용도 점점 커지고 있는데, 그 대표적인 예가 바로 인터넷 중독(Internet addiction)입니다. ‘인터넷 중독’ 이라는 용어는 1996년 Goldberg가 처음으로 사용하였습니다. 학자들에 따라서는 인터넷 중독장애(Internet Addiction Disorder), 병적 인터넷 사용(Internet pathological use), 인터넷 의존(Internet dependency) 등으로 지칭하기도 합니다. 학자들마다 약간의 개인차는 있지만 지칭하는 현상은 대게 비슷합니다.

‘중독(addiction)’ 이라는 용어는 엄밀히 말하면 정식 의학용어는 아닙니다. 1964년 세계보건기구(World Health Organization: WHO)에서 ‘중독’을 과학적 의미를 지닌 용어로 보기 어렵다며 ‘의존(dependence)’ 이라는 용어를 사용하도록 권고하였기 때문입니다. 이 때문에 의학계에서 정식 빈단을 내리는데 ‘중독’이라는 용어는 사용하지 않습니다. 예를 들어, 우리가 흔히 접하는 ‘알코올 중독’ 역시 정식 의학 명칭은 ‘알코올 의존 (alcohol dependence)’ 입니다. 그러나 이러한 의학적인 용어 규정과는 별도로 언론을 비롯한 사회 각계에서는 여전히 중독이라는 표현을 많이 사용합니다. 마약 중독, TV 중독, 섹스 중독, 일 중독, 쇼핑 중독 등등, 어느 특정한 활동에 지나치게 빠져서 자신의 일상적인 생활을 영위해 나가는데 어려움을 겪는 상황들에 우리는 흔히 중독이라는 용어를 붙입니다.

일단 중독이 되면 (즉, 의존 상태가 되면)자신이 이전에 느꼈던 만족감을 다시 느끼기 위해서 점점 더 물질(예, 알코올, 담배, 마약 등)이나 행위(예, 쇼핑, 섹스, 인터넷 등)에 더 오래 더 심하게 몰두하게 되는데 이를 내성(tolerance)이라고 합니다. 한편, 항상 자신이 탐닉해오던 물질이나 행위를 하지 못하게 되면 불안과 초조를 느끼며, 경우에 따라서는 식은땀이 나거나 가슴이 두근거리는 등 신체적인 증상까지 나타나는데 이를 금단 증상(withdrawal symptom)이라고 합니다. 이에 대해서는 <증상> 부분에서 더 자세히 알아보도록 하겠습니다. 인터넷 중독 역시 이러한 일반적 정서를 반영한 용어로, 현재 세계적으로 가장 널리 사용되는 용어가 ‘인터넷 중독’이기 때문에, 여기서도 이 용어를 상용하여 설명하기로 하겠습니다.

인터넷 중독의 4가지 요소 (미국 정신의학회 분류 Block, 2008)
  • [ 과다한 사용 ] 이로 인하여 시간이 얼마나 가는지도 모르고 기본적인 볼일도 등한시하는 경우도 종종 발생합니다.
  • [ 금단 ] 인터넷에 접속하지 못 했을 때 분노, 긴장, 우울감 등의 부정적인 감정들을 경험합니다.
  • [ 내성 ] 이전과 비슷한 만족감을 얻기 위해 더 나은 컴퓨터 사양, 소프트웨어를 추구하고, 더 많은 시간을 할애하게 됩니다.
  • [ 부정적인 부수효과 (negative repercussion) ] 인터넷에 오래 몰두하게 되면서 잦은 언쟁과 거짓말, 성취도 저하, 사회적 고립, 피로감 등을 겪게 됩니다.

다음은 인터넷 중독을 평가하는 간편검사입니다. 각 질문을 읽고 자신에게 해당되는 문항에 체크하세요.

문항 항목 확인
1 처음에 마음먹었던 것보다 더 오래 인터넷을 하게 된다.
2 인터넷으로 시간을 보내느라 다른 해야 할 일을 소홀히 한다.
3 가장 친한 친구와 노는 것보다 인터넷 하는 것을 더 좋아한다.
4 인터넷을 통해 새로운 사람을 사귄다.
5 인터넷으로 많은 시간을 보내는 것에 대해 가까운 사람들이 불평한다.
6 인터넷으로 많은 시간을 보내기 때문에 성적이나 학교 수업에 지장을 받는다.
7 공부나 해야 할 일을 하기 전에 e-메일부터 먼저 확인한다.
8 인터넷 때문에 학습 능률이 떨어진다
9 다른 사람이 인터넷으로 무엇을 하느냐고 물어볼 때 숨긴다.
10 현실의 골치 아픈 생각을 잊기 위해 인터넷을 하게 된다
11 다시 인터넷 하기를 기대하는 자신을 발견한다.
12 인터넷이 없다면 생활이 지루하고, 허전하며, 기쁨이 없을 것이라고 걱정한다.
13 인터넷 접속 중에 다른 사람이 방해하면 소리지르고 고함치고 막 화를 낸다.
14 밤 늦게까지 인터넷을 하느라 잠을 못 잔다
15 인터넷을 하지 않을 때에도, 인터넷에 대한 생각으로 꽉 차 있거나 접속하는 것을 상상한다.
16 인터넷을 할 때 “조금만 더하고 그만 두어야지” 라고 생각하면서도 계속한다.
17 인터넷을 하는 시간을 줄이려고 노력하지만 실패한다.
18 인터넷을 얼마나 오래 했는지 숨기려고 한다.
19 남들과 밖에서 놀기보다는 인터넷으로 시간 보내는 걸 택한다.
20 인터넷을 하지 않을 때는 우울하고 울적해지거나 신경이 날카롭다가도, 인터넷을 하게 되면 그런 기분이 사라진다.